Ministering to Japanese Expatriates and Homeless People in California

“ Do not be afraid, little flock, for it is your Father’s good pleasure to give you the kingdom.” (Luke 12:32)I began work as a pastor at Wesley United Methodist Church in October 2013. Wesley UMC is located in the Japan-town section of San Jose, California. Wesley UMC was founded in 1895 by members of the Japanese-American Methodist Church in San Francisco, so it has an almost 120-year history.

 

While Wesley UMC began as a “Japanese Church,” it gradually became a “Japanese-American Church,” as 2nd, 3rd and 4th-generation Japanese-Americans joined the church. With the change of demographics in the area, Wesley also became much more of an ethnically diverse church as African-Americans, Caucasians, and those of other ethnic backgrounds joined the church. There are approximately 200 members attending services in English, and approximately 30 who attend services in Japanese. As is clear from these statistics, far more members attend the English-speaking division than the Japanese-speaking division, which continues to gradually decline. There are many other Japanese-American churches that cannot afford to have a full-time Japanese pastor on staff, and some have stopped having Japanese-language services altogether. I was sent to Wesley UMC to serve as an associate pastor as well as to serve the Japanese-speaking congregation, but the issue of continuing ministry in the Japanese language in this area is one that will continue to be before us.

There are a number of Japanese companies in San Jose and the surrounding Silicon Valley, so there are quite a few Japanese families who have moved here for job-related reasons. One of the missions of the Japanese division is to serve this new expatriate community. For instance, we have a story-time group for their children, when we read books in Japanese, sing Japanese children’s songs, and play with the children. There were 15 children and 16 adults who attended the April meeting, the best attended since I have been here. The parents of these children want them to retain their Japanese language skills and cultural heritage. I have two young children of my own, and I want them to have good relationships with these children while they

Serving communion to a homeless man in a park near the church

by Yamamoto Hajime, Kyodan missionaryWesley United Methodist ChurchSan Jose, California, U.S.A.

Mothers and children enjoying story time in Japanese at the church

also retain their cultural heritage. Wesley UMC has begun discussions on the possibility of beginning a bilingual preschool.

Even though San Jose is known for high-tech companies, the homeless population has increased in recent years. In 2011, there were 4,034 homeless people in San Jose, but by 2013, this number had increased to 4,770. The gap between the rich and poor continues to increase. There has also been a 20-30 percent increase in land value, which has resulted in more people becoming homeless.

Even though technology companies are doing very well, there are still people who are working in menial jobs and cannot afford a home because land values are so high. When I visited the biggest such homeless camp in the United States, called “The Jungle,” I met families, women, youth, and even a baby in a stroller.

To minister to this homeless population, members of the church bring sandwiches and toiletry items to a nearby park. We also talk to the people there and have some fellowship time with them, chatting and singing and giving them communion occasionally; 20 people received communion at the last gathering. A few made the sign of the cross while others simply put their hands together in prayer, and no one made light of it or complained.

In my opinion, the homeless situation was created by our society, and the homeless camp and parks represent the wilderness where Jesus went after being baptized. I believe that Jesus’ love and grace is given to everyone, including these people who have been abandoned by the rest of society.

In America, this tiny Japanese-speaking division is a small minority, but God has said, “Do not be afraid, little flock.” I would like to work with the people of San Jose, and especially this homeless population, to create a better society. We continue to ask for your prayers and support.

 ウェスレー合同メソジスト教会(カリフォルニア州サンノゼ)教団派遣宣教師 山本一
小さな群れよ、恐れるな。あなたがたの父は喜んで神の国をくださる。

 

(ルカによる福音書1232)

私が201310月 より宣教師として遣わされたのは米国カリフォルニア州サンノゼ、その日本町(ジャパンタウン)の中にあるウェスレー合同メソジスト教会で す。当教会の歴史は1895年にサンフランシ スコの日系人メソジスト教会の会員たちが、このサンノゼの日本町に教会を設立した事から始まり120年近くにもなります。

「日本人教会としてスタートした当教会も中心世代が二世、三 世、四世へと変わっていくうちに、人種を超えた多様なメンバーが集うようになり、その形も「日系人教会」と変化していきました。今では日 曜日の礼拝には英語部(英語で礼拝を守る人たち)が200名 あまり、日語部(日本語で礼拝を守る人たち)が30名 程となっており、数字で見ると日語部の規模は徐々に縮小しています。他の多くの米国にある日系人教会では専任の日本語牧師を招聘する事が できず、毎週日本語礼拝を守れなくなった教会も多くなっています。私自身、ウェスレー教会の副牧師、そして同時に日語部に仕える牧師とし て遣わされていますが、この地で日本語で宣教する事の意味を問いながら歩む日々が続いています。

サンノゼはシリコンバレーにある街で、日本の企業も多く、近年仕事で移って こられる日本人の方、いわば「新一世」も少なくありません。今の日本語による宣教の課題の一つの教会ではそのような「新一世」の方々への 働きかけです。その一環として、今私たちの教会では「おはなしの会」(子ども向けの日本語による絵本の読み聞かせや手遊びなど)を継続し ており、日本語を話す親子が多数集っています。長期、短期問わず、アメリカで働く家族の多くが、子どもに日本語を伝えたいという願いを 持っています。私の家族にも日本で生まれた二人の幼児があり、良い交わりの輪が生まれています。日本語教育のニーズも多く、今教会ではバ イリンガルのクリスチャン・プリスクールを開始する検討を進めています。 

またIT(情報技術)企業が集積するこのサンノゼでは近年ホームレスが急増 しています。サンノゼ市のまとめによると2011年 に4034

であったホームレスの数は2年後の2013年 には4770名に増加しています。私がこの地 にある全米最大のホームレス村に足を踏み入れたときには、家族で住む方々、女性、若者や乳母車の幼子にも出会いました。ホームレス急増の 背景には住宅価格の高騰と、賃金格差の拡大があります。ここ2年でサンノゼでは地価が2、3割上がったとも言われています。先日はある方 からは「IT産業は未だバブルが続いている

という声を耳にしましたが、IT企業で高収入を得る者と、仕事があっても家に は住めない者とが共存する現状がこの街には存在するのです。

このような現状の中、私たちの教会はパークミニストリーとして日曜日の午 後、ホームレスの方が常時多数集っておられる近くの公園に出かけ、手作りのサンドイッチ等を手渡し、会話をする時を持っています。先日は 通常の訪問に加えて、初めて公園で聖餐式を執り行い、20名 近くの方が聖餐を受けられました。十字を胸で切る人、静かに手を合わせて受けられる人など、様々でしたが、茶化したり、批難する人は一人 おられませんでした。

この地でホームレスの置かれた現状を見ると、社会が生み出した「荒れ野」だ と感じます。しかし、イエス・キリストの愛と恵みはいつの時代もそのような場所に力強く臨む事を信じて、私自身も教会のこの宣教の業に祈 りつつ関わっていきたいと願っています。

アメリカ全体で見ると、日本語で 宣教する教会はマイノリティですが、「小さな群れよ、恐れるな」と語りかけてくださる主に日々耳を傾けつつ、このサンノゼの地で社会から ドロップアウトせざるをえない状況にある方々、虐げられ小さくされた者と連体し、生き生きとしたコミュニティ作りに励みたいと願っていま す。これからもご支援、お祈りをよろしくお願いいたします。

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